Me alegro de que me haga esa pregunta

Si hay personas que nacen para creer las mentiras de otros, sin duda las habrá también que nazcan para inventarlas, y que andando el tiempo, inhábiles para la política, la publicidad y los negocios, ejerzan su vocación en el oficio irresponsable de la novela (Antonio Muñoz Molina: Las apariencias).


Ese lago cuadrado es el de la Ciudad De Texcoco,
visto desde unos 10000 metros (altitud de avión).



Me pregunta mi buen amigo el antropófago doctor Aníbal Lecter por la posibilidad de producir combustibles a partir de microalgas.

Sí. Se pueden producir hidrocarburos que sirvan como combustible, a partir de microalgas. Pero.

Lo primero (y tal vez peor de todo) es que los combustibles que se obtienen a partir de microalgas marinas tienen una cantidad de yodo miles de veces más alta de lo que permiten las normativas. Así que, de momento, la única posibilidad es producirlo a partir de algas de agua dulce.

El agua dulce es un recurso escaso y caro, y cada día lo será más. Para construir una planta de cultivo de estas microalgas sería necesario encontrar un lugar con fácil acceso a masas de agua dulce, mucho sol (esas dos premisas suelen contradecirse), cerca de otras industrias que produzcan dióxido de carbono (para enriquecer el agua con él y que las algas crezcan más rápido), y en un lugar donde el suelo sea barato, porque se requiere mucha superficie. Los cultivos de algas se vuelven en seguida muy opacos, así que no pueden tener demasiada profundidad. Además hay que agitarlos (para que las algas de abajo no se queden a oscuras siempre). Además, cuesta mucho separar microalgas del agua (¿filtrar? ¿centrifugar? Son procesos caros y lentos…). Poca profundidad, mucha luz… hay que evitar que los cultivos se calienten, también, demasiado (por encima de treinta grados hay muchas especies que la espichan).

Así las cosas, consultado un experto con el que trabajé hace años y que tiene mucho más manejo que yo de las cuentas de costes y rendimientos, en el mejor de los casos, sin contar con que aparezca un posible depredador-plaga en un cultivo (ciliados, amebas, virus de algas, hongos) y contando con que no se estropee ningún aparato, el litro de combustible obtenido de microalgas, en el mercado, sale por más de veinte euros. Si están Ustedes dispuestos a que llenar el tanque les cueste ochocientos euros, yo me paso a la producción de esas algas, pero ya.

El problema, sobre todo, está en el escalado. En tubos de cuatro mililitros se obtienen buenos rendimientos. En probetas de cuatro litros, también. En reactores de cuarenta, la cosa no va mal y da para una publicación. En tanques de cuatrocientos litros las cosas ya sí que van mal. En tanques al exterior de cuatro mil litros las cosas van rematadamente mal, y en cultivos de mayores dimensiones mejor que ni lo intenten.

Los cultivos microalgales deben utilizarse para obtener otras substancias de mayor valor (alcoholes, glicerol, sobre todo betacaroteno). Y hay que tener también presente cómo está el mercado. La foto de arriba es del lago Texcoco, junto a una ciudad homónima a unos treinta kilómetros de México DF, si no me engaño. En ese lago, con una superficie equivalente a 850 campos de fútbol, se produce naturalmente Spirulina, una alga con un 90% de proteínas y un montón de vitaminas. Así que el cultivo es fácil, sólo hay que mantener condiciones salubres en el lago y recogerla (el semicírculo junto al lago es un evaporador, para preconcentrarlas).

Pues bien: la empresa que gestiona el lago de Texcoco ha quebrado por no poder hacer frente a la competencia. Imagínense.

Los errores (aunque parezca que barro para casa, trato de ser objetivo) están en la falta de inversión en I + D. En lugar de inaugurar una planta de microalgas para obtención de combustible, hecha con visión de legislatura, de foto de político, de sello de super-chupi-ecológico (que supone unos miles de votos más) y de industria innovadora que irá a la quiebra en dos años a pesar de todas las subvenciones que pagaremos Usted y yo (vía Sevilla, vía Madrid o vía Estrasburgo: las pagamos Usted y yo), sería mejor invertir en tecnología para quitarle el yodo al combustible obtenido a partir de algas marinas…

… o mejor. Olvidarse de una vez por todas de los combustibles basados en la quema de hidrocarburos. Por más que se cabreen los Emiratos y otros petroleros, más norteños. Y dedicarse al hidrógeno.

Y ahí sí. Mis queridas esquizofitas (esas son las tan mencionadas ”algas esquizoides”) producen hidrógeno. Las marinas, más que las dulceacuícolas. Los problemas de producción son, como siempre, de escala, y de tipo técnico: ¿Cómo atrapar un gas que sale de las células, pasa al agua y luego se escapa a la atmósfera? ¿Se le pone una tapa? ¿Y la luz, entonces? ¿Una tapita transparente? ¿Del tamaño del Coliseo, por ejemplo?

Es decir, hay que invertir en I + D.

En fin, lamento el tocho, pero es que me han tocado un tema sensible, y para una vez que puedo hablar con algún conocimiento de causa y no divagar demasiado…

Abrazotes.

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29 comentarios to “Me alegro de que me haga esa pregunta”

  1. JuanMa Says:

    Pues sí, más vale tal vez dejar las algas para disfrute gastronómico y centrar nuestra búsqueda de combustibles alternativos en otros campos.

  2. ergorrión Says:

    Pos me alegro que nos haya dado usté la charla. Yo de microalgas lo único que sé es lo que pone usté en el blog, así que pensé que eran citas chulas y recetas de galletitas o algo así… En serio, gracias por regalarnos una información que ni de coña íbamos a poder conseguir solitos. Ah y gracias al doctor por preguntar si no, no hubiera habido explicación.

  3. Microalgo Says:

    Me sumo al agradecimiento brindado al insigne antropófago.

    En cuanto a zampar algas, también tengo mi opinión, Maestro Replicante. Mejor MACROalgas que MICROalgas. Son más rentables. Lo malo es que saben a alga y alimentan poquito (tienen muchas vitaminas, eso sí, y facilitan el tránsito intestinal que te cagas) (dicho sea con toda la intención).

    Abrazotes.

  4. ETDN Says:

    Me lo he leído enterito, el post. Para que luego diga…

    bss

  5. H. Lecter Says:

    Gracias por la respuesta contundente y esclarecedora en un tema en el que tiene usted que bregar con (y a lo mejor hasta renegar de) sus conocimientos para que podamos enterarnos de algo. De todas formas me temía algo por el estilo. Mientras que hay gente dejándose las pestañas en los laboratorios para conseguir que un molinillo gigante proporcione electricidad o las placas solares sean más rentables, los listorros de siempre se ponen las botas con las subvenciones instalando lo que sea mientras dé dinero. A los de la bata blanca les seguirán pagando poco menos que en dinero negro mientras que los del terno impecable y las mariscadas ministeriales se lo llevan calentito. Luego un anuncio por aquí y una comisioncita por allá y asunto terminao.
    Pero no nos pongamos tristes, coño. Si podemos preguntar y podemos responder, no nos cogerán cagando (ni micro ni macro). Y eso es lo que importa. Salú y a ver si entre tod&s ponemos de moda la ética, que seguro que es mejor que la ecología de aquí a Texcoco.

  6. JuanMa Says:

    desde luego…, mejor macroalgas :)

  7. carrascus Says:

    ¿Y no sale más barato plantar girasoles? Total los coches de gasoil también andan con aceite de girasol, jejeje…

    O ponernos de acuerdo todos los paises occidentales y conquistar de una vez los territorios árabes infieles y sudaméricanos mafiosos y quedarnos con todo el petróleo… porque lo que es yo, ahora que tengo coche nuevo, no pienso renunciar a él.

  8. Microalgo Says:

    Todas las posibilidades se contemplan, Carrascus. Si funda Usted el Partido Invasor de las Tierras Infieles (PITI), seguro que no le faltan adeptos. Luego la historia los tratará mal a Ustedes, seguro, pero eso serán envidias cochinas.

    De entre las macroalgas comestibles, Juanma, tanto las rojas (que llevan agar) como las pardas (que llevan carragenato) son buenas para el tránsito de las tripitas, porque (paradógicamente) esas sustancias no se digieren. Hacen de material de arrastre, vamos. Yo le recomiendo Gelidium, Fucus, Laminaria, Porphyra… tienen muchas vitaminitas, también (pero algunas se pierden si se hierven las algas).

    Gracias por el esjuerso, ETDN. Anda que no tendrá Usted que leerse en su trabajo unos tochos infumables de similares envergaduras. Mi niña, la pobre. En fin, trataré de hacer posts más cortitos. Monterrosianos, si puedo.

    Otro abrazo y gracias por provocar el post, Doctor Lecter. Y que aproveche.

  9. princesa del vértigo Says:

    ¿y las babas de caracoles? no parece que les de mucha velocidad, pero ya sabe aquello de la sabiduría popular: lentos pero seguros.

  10. Microalgo Says:

    Eso lo que es es un asquito.

    Gueeeej.

    Aparte, la misma estructura de la publicidad televisiva me pone en guardia contra el producto. El hecho de que un caracol repare su concha no implica, en absoluto, que las babas sean la panacea (ni que estén implicadas en el proceso).

    Yo me tiraría más hacia la medicina ortodoxa, por muy atrasada que esté la dermatología.

  11. H. Lecter Says:

    De atrasada nada, D. Micro. Se sabe que en laboratorios secretos (obsérvese el oxímoron) ocultos bajo los polos, equipos de dermatólogos se encargan de endurecer los rostros de quienes nos gobiernan hasta niveles que hacen que, por comparación, el hormigón parezca un mostachón de Utrera. Eso y la vacuna contra la caries lo sabe hasta el Tete.

  12. Microalgo Says:

    Pues sí. Y sí, bonito oxímoron.

  13. NáN Says:

    Vamos a ver si nos entendemos, lo único que se puede hacer es

    REDUCIR (léanlo como si las letras fueran en negrita y con cuerpo 48)

    Reutilizar (léanlo como si las letras fueran con cuerpo 24)

    reciclar (léanlo como si las letras fueran con cuerpo 12)

    Y por supuesto, mucho I+D, pero no para inventar cosas que nos permitan seguir tirando gases a la atmósfera sin pagar mucho)

  14. Microalgo Says:

    Pues sí. Coincido con Usted.

    Y ya hemos visto qué devastadoras consecuencias ha tenido el empleo del biodiésel a partir de plantas aptas para el consumo humano.

    Lo dicho: hidrógeno, que genera agua y no contamina ná. Esquizofitas, esquizofitas.

    Un abrazote mú grande, Nán.

  15. H. Lecter Says:

    Otra mú güena es la de la reciente Fachon Güik Madrí (cabrá jesho la diosa Sibele pa que le quiten er nombre) en la que uno de estos genios de la costura que en su vida han dao una puntá dise, entre desfile y desfile, que él tamién sapunta a lo der resiclaje en su colersión. Asín, con dos dedales. Una ropa que está hesha pa ponérsela una vé y que no la dao tiempo ni a mancharse cuando ya ha pasao de moda… Los canapieses de beluga, los chorrocientos watios de lú y ruío y el despilfarro generalisao que rodea ar mundillo no sabemos cómo los habrá redusío, pero me lostoy imaginando.

  16. Microalgo Says:

    Pues verás el empute de la Diosa neolítica. Como se líe a piñas no va a quedar una modelo entera (que la Diosa está cachas, no como una anoréxica cualquiera).

    Nunca he entendido la moda de pasarela, Lecter. Y hay poco que reciclar ahí, me parece. Como diría mi agüelo, sí que podrían reciclarse a los modistos, y ponerlos a picar piedras.

    Abrazotes.

  17. Posidonia Says:

    Estoy absolutamente de acuerdo con usted D. Microalgo que una cosa es producir dos mililitros de biocombustible en laboratorio (lo cual suena a maravilla científica) y otra producir 2000 metros cúbicos/día en una planta industrial. Pero lo que nunca podemos hacer es tirar a la basura ese conocimiento, porque siempre habrá alguien que venga después y mejore la tecnología. Hay ejemplos de ello.
    Investigar en energías alternativas es fuente de conocimiento y de cada 60 ideas, una sólo es válida y se lleva a la realidad. Pero las otras son importantes porque dejan otro tipo de resultados.
    Respecto a lo del hidrógeno de algas puede ocurrir como en las bacterias productoras de hidrógeno, microbiota anaeróbica (recuerden que si dejan olvidada un fin de semana su basura pueden estar produciendo hidrógeno en el cubo, cantidades muy pequeñas eso sí) pues que se produce una inhibición por producto de tal manera que les resulte tóxico lo que ellas mismas excretan y se acabó el invento renovable.
    El tema de las energías es muy jodido… Me ha gustado que lo haya introducido en este mar de sentimientos personales.

  18. Margherita Dolcevita Says:

    800 € para llenar un depósito, ¿eh? Mmm… Deje que me mire los bolsillos… ¿Tiene usted cambio de 500 €? Yo es que no salgo a la calle con billetes más pequeños.

    Y, digo yo, que en eso de la ciencia soy una patata como en todo lo demás: ¿no sería mejor abaratar costes de transporte público? Así, tal vez, podríamos dejarnos el coche en casa. Bueno, Cádiz es peor, tendría que empezar a tener transporte público, claro. Investigación+Desarrollo y afán de lucro, ¿no son términos que se contradicen?

  19. Microalgo Says:

    Pues… a lo mejor no tanto, Margherita.

    Por cierto, hoy nos vamos de juerga, ¿no? Usted conduce y yo bebo. ¿Ve lo bien que nos complementamos?

    Les pido a todos disculpas por el abandono del blog: está por aquí la jefa australiana y no me puedo descantillar mucho. El lunes se pira, y el martes colgaré post de nuevo. Gracias por la paciencia.

  20. Salamandra Says:

    Jamás he entendido el argumento de que la baba de caracol es buena para la piel basándose en que repara el caparazón de los caracoles. Desde ese punto de vista la soldadura repara la chapa de los coches y …

  21. Lara Says:

    Gracias, muchísimas, Micro.
    Me lo he leído bien seria, como cuando un profesor al que admiras mucho te explica algo.
    Cuando guste, más información para los incultísimos (yo).

    Besos y abrazos

  22. Princesa Says:

    Estimado: le agradezco infinitamente la explicación, pues cada tanto tengo que lidiar con amigos de mi madre que me preguntan cosas como “por qué no estás de acuerdo con los cultivos transgénicos”, “qué tiene de malo el aceite de palma”, “por qué pelas los tomates”, y “cómo es el tema ese de los biocombustibles”, por dar algunos ejemplos. Parece que por esatr en la rama de ciencias tienes que saber absolutamente todo sobr le mundo que te rodea (menosm al que mi hermana estudia medicina y las preguntas de nio medicina y esas cosas se las hacen a ella). Ya ahora tengo alguna información más acerca de los biocombustibles producidos a partir de microalgas, de lo cual era totalmente ignorante.
    De todas formas, termino llegando siempre al punto de que lo malo no son las tecnologías que se desarrollan sino quién, cómo y para qué se usan… Un poco como la discusión que había cuando iba al secundario y se planteaba a ver si la TV era mala o buena…
    Ah! El dato de las algas rojas y pardas me viene muy bien. Prefiero darle a las algas que a los Activia (que son muy ricos, pero esta servidora le tiene una manía casi irracional a las grandes empresas agroalimentarias y evita las marcas). Y me hacen falta con frecuencia…
    Dejo por aquí, que estoy preparando un poster para un congreso, que tengo que terminar para AYER, y es mi única excusa para ir a ese congreso, y así de paso visitar a mi (y su) micorrítico y barbudo amigo bananero ;)

  23. Microalgo Says:

    Pues un abrazo de nuestras partes para esse Glomus (oé).

    Gracias por el comentario, Lara. Avise de cuando salga ese libro suyo, que seguro que hay lectores de este blog a los que les encantaría.

    El silogismo, Salamandra, es impecable. Acabarán todas las estrellas cinematográficas pasando por el Taller de Reparaciones Venancio y Descendientes, para que les hagan un lifting en la carrocería…

    – Uhhh… esto le va a salir por un pico… además, va a haber que cambiar la trócola, ya que estamos…

  24. carrascus Says:

    Estooo, D. Micro… debes actualizar tu enlace a mi blog, porque aún lo tienes como .com y hace mucho tiempo que lo cambiamos a .es

    Hasta ahora no había problema, porque aunque pusiese .com se autodirigía al blog, porque los dos dominios eran míos, pero ayer caducaron y solo renové el .es, por lo que tu enlace ya no lleva a ninguna parte.

    Gracias.

  25. Microalgo Says:

    Siempre al loro, Carrascus. Lo cambio ahora mismito.

    ¿Va a ver Usted a los Posies, por cierto?

  26. carrascus Says:

    Por supuesto… salvo fuerza mayor, claro. Le avisaré con tiempo.

  27. Luisa M. Says:

    Es lo que tiene ser un especialista en el tema, que se va animando uno y… se extiende un poco.
    A mí la explicación sobre la producción de energía a partir de las microalgas me ha parecido muy interesante. Ha sido como asistir a una clase con un buen profesor o a una conferencia de un experto.
    Bien harían los que toman decisiones en empezar a invertir más en investigar en estos temas ya, que si no, luego va a ser tarde…
    Saludos.

  28. Ruben Morillo Says:

    Pues vaya. Me has quitado un poco la ilusión pero quiero seguir investigando el tema. Estoy haciendo un Proyecto Fin de carrera de Arquitectura y me interesa bastante el tema. La idea era crear un parque+ciudad en la que unos organismos (fabricas, infraestructuras, parques, edificios) se aprovecharan unos de otros, con esta idea de que el Co2 producido podría ser empleado por el cultivo de algas. Es más complejo que esto pero para que os hagais una idea… Ya se que el problema sería la productividad, pero claro… si es un terreno improductivo cedido por el ayuntamiento ya que está generando un parque bajo un sistema de microtubos??? Sería posible? Bueno, yo intento que esto sea rentable, y seguiré investigado, es una historia compleja… Si saben de adonde me puedo dirigir para informarme del tema, agradecería mucho algún nombre de un profesor experto en el tema o algún organismo, preferiblemente en Madrid.

    PD: Podría ser que hoy dia no fuera posible porque el producto haya que adaptarlo a los coches que tenemos hoy en dia? o no tiene nada que ver? Quiero decir, que si la transformación fuera mas sencilla porque los automoviles consumieran el biodiesel de otra forma seria mas posible? Perdonen esta pregunta tan cateta, no tengo mucha idea del tema, es por preguntar…

    Gracias

    http://www.arquinoias.com
    email: deuvedoblege@gmail.com

  29. Microalgo Says:

    Eo!

    No, no es pregunta cateta en absoluto. Y no sé la respuesta. Al menos los procesos que hay hoy en día liberan demasiado iodo del combustible hecho a base de algas marinas, y parece que eso es la mar de chungo para el medio ambiente.

    Como digo, yo estoy más (sin ser un experto en el tema) por ir derivando la cosa hacia la energía no proveniente de combustiones, pero ya mismo. Los motores eléctricos pueden mejorarse muchísimo, y me temo que el I+D en ese campo está frenado a propósito por los petroleros, los del turbante y los de la casita encalá (si Usted me entiende, Señor Frodo). Así que sólo ganando un poco de la vegüenza perdida, la cosa seguro que mejoraría mucho.

    Y a ver si alguien da de una vez con la fusión fría, que eso es la caña.

    Gracias por tu comentario. No he respondido antes porque estaba fuera del laboratorio.

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